'Neptuno ultracaliente': descubren exoplaneta a la 'vuelta de la esquina' de la Tierra

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Un grupo internacional de astrónomos descubrió un nuevo exoplaneta que se encuentra cerca de la Tierra en términos astronómicos (260 años luz) y que es similar a Neptuno, aunque con una gran diferencia: es 'ultracaliente'.

De acuerdo con un comunicado publicado el lunes por la Universidad de Cambridge, el 'Neptuno ultracaliente' tiene dos características que lo hacen único en su tipo. La primera es que orbita su estrella en poco tiempo: un año allá dura 19 horas terrestres. Y la segunda es que, a pesar de pasar tan cerca de su sol, el planeta aún sigue teniendo atmósfera.

Aunque es similar a Neptuno, las temperaturas en el nuevo exoplaneta pueden llegar hasta los mil 700 grados Celsius.

Para hacer una comparación, la temperatura promedio de nuestro Neptuno es de -212 grados Celsius. Es un planeta extremadamente frío debido a su lejanía del 'astro rey': recibe mil veces menos luz de Sol que lo que obtiene la Tierra.

El nuevo planeta, llamado 'LTT 9779b', pesa el doble que el Neptuno de nuestro sistema solar, pero es apenas ligeramente más grande y tiene una densidad parecida.

Una de las grandes incógnitas de este descubrimiento es cómo es posible que exista un planeta con atmósfera si pasa tan cerca de su Sol, siendo además esta estrella muy vieja (alrededor de dos mil millones de años).

Según las investigaciones, "el planeta es un mundo dominado por un núcleo gigante, pero, lo que es más importante, debería tener entre dos y tres masas terrestres de gas atmosférico”, dijo James Jenkins -del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile-, quien lideró al grupo de científicos en este estudio.

"Si la estrella es tan vieja, ¿por qué existe una atmósfera? Si LTT 9779b comenzó su vida como un gigante gaseoso, entonces un proceso llamado Roche Lobe Overflow podría haber transferido cantidades significativas del gas atmosférico a la estrella", agregó Jenkins.

Sin embargo, esto aún no sucede y el 'Neptuno ultracaliente' tiene una atmósfera que equivale al 9 por ciento de su masa total, por lo que la incógnita continuará en investigación.

 

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